Fondata a Vienna il 4 maggio 1981 da studenti tedeschi, ungheresi, austriaci e polacchi, ELSA opera attraverso le sezioni locali, situate in più di 200 città universitarie ed è attualmente presente in 39 nazioni europee ed extra-europee, dalla Finlandia alla Macedonia, dal Portogallo al Kazakhstan.

ELSA è un'associazione culturale, indipendente, apartitica, gestita da studenti e giovani laureati, e senza scopo di lucro.
Attraverso le sue attività e il suo impegno in ambito internazionale, ELSA ha conseguito il "consultative status" presso varie Istituzioni internazionali: il Consiglio d'Europa, l'UNECOSOC (United Nations Economic and Social Council), l'UNCITRAL (UN Commission on International Trade Law), l'UNESCO (UN Educational, Scientific and Cultural Organisation). Inoltre, ha un accordo di cooperazione con l'UNHCR (UN High Commissioner for Refugees).
ELSA Trento è nata nella primavera del 2005 ed è antrata a far parte definitivamente del network di ELSA nella XXXV Assemblea Nazionale (Lecce, 4 - 7 Maggio 2006), ottenendo - secondo caso nella storia di ELSA Italia - l'unanimità dei voti.

Le iniziative elsiane possono essere brevemente suddivise in:

  • Attività Accademiche: uno dei punti di maggior forza di ELSA sono i Colloqui di orientamento Professionale, ovvero incontri con qualificati esponenti del mondo professionale, corsi di lingua, i gruppi di ricerca legale o LRG: Legal Research Groups (piccoli gruppi di studenti interessati a svolgere ricerca scientifica in campi del diritto peculiari sotto l'expertise di docenti e ricercatori della facoltà di Giurisprudenza) e la Moot Court Competition, ovvero una competizione processuale nazionale o internazionale dove varie squadre composte da studenti e laureati si confrontano per la risoluzione di casi giuridici in presenza di una qualificata giuria.
  • Student Trainee Exchange Programme: si tratta di un programma che permette agli studenti ed ai neolaureati di svolgere una breve esperienza lavorativa retribuita all'estero, ospitati da aziende, banche, università, studi legali e pubbliche amministrazioni. Gli stage offerti variano nella loro durata da un minimo di due settimane ad un massimo di diciotto mesi.
  • Seminari e Conferenze: incontri tra studenti di vari paesi, tavole rotonde su argomenti giuridici a cui partecipano professori e professionisti complentano il panorama delle attività tipiche svolte dalle sezioni di ELSA.